Czym są wirusy i dlaczego chorujemy?

Dużo słyszymy o wirusach, bakteriach i mikrobach w ogóle, ale czym one właściwie są? Dlaczego organizmy niewidoczne gołym okiem mogą powodować poważne choroby a nawet prowadzić do śmierci?

Wirusy, pojawiły się na ziemi na długo przed pierwszym człowiekiem i znajdują się na pograniczu świata istot żywych i nieożywionych. W przeciwieństwie do bakterii, grzybów, roślin czy zwierząt, nie wykazują żadnych cech typowych dla organizmów żywych, takich jak odżywianie, oddychanie czy wytwarzanie energii.

Jak to się zatem dzieje, że wirusy mogą być dla nas niebezpieczne?

Związane jest to z budową i sposobem namnażania się wirusów. Modelowy wirus składa się z kapsydu, czyli zewnętrznej białkowej kapsuły pełniącej rolę osłonki dla umieszczonego wewnątrz materiału genetycznego, którym może być kwas rybonukleinowy (RNA) bądź, podobnie jak u ludzi, kwas deoksyrybonukleinowy czyli DNA. Ów materiał genetyczny jest swoistą instrukcją umożliwiającą tworzenie kopii wirusa. Z powodu braku odpowiednich struktur wewnątrz kapsydu, wirusy muszą wykorzystywać inne organizmy do powielania (replikacji) swojego materiału genetycznego a tym samym liczby swoich kopii. W tym celu wirusy wnikają do wnętrza komórki gospodarza, zmuszając ją do powielania materiału genetycznego wirusa i tworzenia dla niego białkowych osłonek. Miliony kopii opuszczają komórkę gospodarza aby powtórzyć cykl w sąsiadujących komórkach.